Solar Fire : un projet hors normes

Pour répondre aux besoins en énergie thermique des pays « pauvres en dollars mais riches en soleil » tout en luttant contre la déforestation, le Solar Fire développe des concentrateurs solaires simples, efficaces et peu coûteux. L’originalité du projet étant de renforcer l’autonomie et la créativité dans la coopération Nord/Sud.

Il y a une quinzaine d’années au Canada, Fraser Symington voulut répondre à la question de l’accès à l’énergie pour les plus pauvres en s’obligeant à trouver une solution qui prenne en compte 3 critères : pas d’importation de matériaux, simplicité de construction, puissance thermique égale ou supérieure au feu traditionnel. Il mit ainsi au point le prototype Hélios, concentrateur horizontal en bois. Comme ni lui ni sa famille n’imaginèrent pouvoir diffuser cette idée simple, les choses auraient pu s’arrêter là...

Mais en 2002, un jeune journaliste, Mike Sacco, tombe par hasard sur cet engin chez l’inventeur. Passionné par l’idée, Mike descend alors au Mexique et travaille avec des acteurs locaux, notamment un groupe de villageois, pour créer une machine puissante, en fer, équipée d’un four pour torréfier le cacao. L’énergie solaire, concentrée grâce à des plaques de miroirs légèrement courbées et collées, vient chauffer un four et le matériel de base se trouve à peu près partout (barres de fer, boulons, vis, colle...). Suite à cela, la coopérative Chocosol se monte au Canada pour diffuser ce chocolat mexicain produit au solaire en lien avec l’Universidad de la Tierra de Oaxaca.

Un projet non consumériste
Jusqu’en 2007, le projet Solar Fire se développe de manière informelle grâce à quelques aventuriers passionnés qui financent des constructions spontanées pour valider et développer la technique. Le groupe d’amis canadiens entend continuer à diffuser gratuitement cet outil puissant, très peu cher et adaptable à de nombreux besoins. Tandis que le projet mexicain auquel ils ont contribué continue sa route, Eerik Wissenz et Lorin Symington (petit-fils de l’inventeur), décident de quitter le Canada, de sortir du système ultra-consumériste et de partir sac au dos diffuser cette technique. Ils ont alors 22 ans et traversent l’Amérique en bus pour se rendre à Cuba où ils resteront six mois. Cuba est à leurs yeux un exemple particulièrement intéressant car l’île vit sans importation massive de pétrole. Le fruit de leur travail sera présenté à la conférence internationale de l’énergie de La Havane mais l’inertie bureaucratique et des visas non-renouvelés y empêcheront tout développement. Suite à cela, les deux amis se séparent : l’un rentre au Canada se reposer et l’autre continue à diffuser Solar Fire.

Diffuser le concept gratuitement et sans brevet
En Europe, Eerik Wissenz se rend compte que la mentalité n’est pas la même qu’à Cuba ou au Mexique : la diffusion gratuite et spontanée d’une technique auprès des ONG ne suffit pas et il faut donner une « forme sociale » au projet pour en faire comprendre l’originalité à savoir l’autonomie des constructions, la diffusion gratuite et le refus de brevets... Avec ce projet, Eerik entend privilégier la spontanéité, la légèreté de fonctionnement et la volonté de chacun-e, notamment dans les pays pauvres, de s’approprier une technique pour l’adapter aux besoins locaux en toute autonomie.

Le four solaire se multiplie
Avec sa fiancée et un groupe d’amis, une association à but non-lucratif se monte à Marseille fin 2007. Elle permet pendant 3 ans de participer à des festivals, de proposer des ateliers de construction et d’obtenir un financement pour traduire le site en espagnol. Le site Internet participatif de Solar Fire réalisé bénévolement est un outil de communication privilégié puisqu’il permet la diffusion gratuite des plans de construction, des échanges entre les constructeurs et donne une assise au projet.

De 2007 à 2010, les constructions spontanées se succèdent : à l’invitation d’Eerik, Lorin intègre le projet d’une autre association et part six mois au Mali ; Baptiste, étudiant en Master Énergie, décline un concentrateur vertical (le Batant) en plusieurs tailles, anime des ateliers et travaille au Burkina-Faso ; une ONG finlandaise adapte la technique au Kenya pour le séchage du poisson ; Marie et trois amis étudiants ingénieurs financent la construction d’un four à pain en pays Dogon ; Olivier propose une construction dans des ateliers d’été du côté de Grasse ; Ray, un retraité texan, se lance dans la construction d’un Hélios dans son jardin, etc. - le rôle du Solar Fire dans toutes ces activités étant de mettre le site à disposition de tous et d’assurer une activité bénévole de conseil. Encore une fois, les choses auraient pu en rester là... mais la lenteur des gouvernements à s’impliquer dans la question de l’énergie thermique pour les plus pauvres conjuguée à l’inertie de la plupart des ONG et associations traditionnelles sur le sujet incitent Eerik à concevoir un nouvel angle de travail.

Une rencontre déterminante avec un entrepreneur gandhien
Pour que cette technologie puissante puisse se répandre largement il faut que son usage soit collectif mais aussi lucratif. C’est donc aux petites industries locales que le solaire thermique doit servir en priorité car si des productions deviennent possibles avec ce solaire en restant financièrement rentables alors l’intérêt pour le solaire sous toutes ses formes sera là et les barrages culturels levés ! Un heureux hasard permet alors la rencontre entre Eerik et V. K. Desai, un entrepreneur d’Inde du Nord, qui met spontanément une de ses usines à la disposition du Solar Fire et permet ainsi à la technologie de faire un bond en avant.
Fils de fermier et ancien ingénieur, V. K. Desai est un disciple de Gandhi qui a tout quitté à 40 ans pour se consacrer à la création d’outils pratiques venant renforcer l’autonomie des plus pauvres. Son entreprise, Tinytech, est située à Rajkot, dans l’état du Gujarat où Gandhi passa nombre d’années. Tinytech fabrique des moulins à huile, cuiseurs solaires, biogaz, etc., très utiles dans l’Inde rurale. V. K. Desai refuse les brevets et pratique le karma yoga (ou yoga de l’action) : ses usines s’appellent « Prayog Mandir » (Temple de yoga avancé) et « Udyog Mandir » (Temple de yoga très avancé) car leurs activités permettent à des gens fragilisés par le système économique d’être plus autonomes et de prospérer.

Du solaire thermique pour les pays pauvres
Durant l’hiver 2009, Eerik et Eva Wissenz développent le prototype du Prométhée-100 chez Mr Desai avec 9m2 de miroirs permettant une première production de vapeur avec d’assez bons résultats. L’idée fait son chemin et vient d’être optimisée avec le Solar Fire P32 qui a vu le jour à Rajkot fin janvier 2011. Eerik a pu régler la question délicate de la courbure des miroirs par un processus simple et mettre au point un logiciel permettant de calculer toutes leurs inclinaisons pour ensuite les placer correctement et facilement sur la machine. C’est avec la participation inopinée de deux jeunes aventuriers, Robin Deloof et Arnaud Crétot, les Vagabonds de l’énergie, partis sur les routes de l’énergie pour un an, que le projet a pu aboutir très rapidement. Avec une surface de 32m2 de miroirs, la vapeur produite par la bouilloire chauffée donne environ 15 Kw d’énergie thermique. Comme toute technologie solaire, le rendement le plus élevé est obtenu durant les 6 à 8 heures d’ensoleillement maximal. On peut l’utiliser directement dans des processus très gourmands en énergie thermique, comme par exemple la réduction de lait en poudre. Dans diverses industries où la vapeur est produite traditionnellement, le SFP32 peut se connecter directement aux systèmes existants de manière à réduire considérablement la consommation de bois ou de charbon.

Vapeur solaire pour micro-industries
L’originalité de ce système, dont la structure se compose de barres standard de métal non travaillé, est d’avoir été intégralement développé dans les pays pauvres et dans des conditions de travail locales. Cette adaptation aux outils et compétences locales rend le SFP32 beaucoup moins cher que toutes les autres technologies conçues dans les pays riches. Ainsi, Tinytech propose le modèle de 32m2 pour env. 6000$, soit 400$ le Kw thermique (plus de 4000$ le Kw électrique en photovoltaïque).
Un modèle de 64m2 est en cours de réalisation et les commandes arrivent déjà car les petites et moyennes industries, totalement ignorées par les super-projets énergétiques, voient immédiatement leur intérêt et les économies substantielles réalisées avec un retour sur investissement amorti dès la première année. Au fur et à mesure des commandes et des développements (remplacer le fer par le bambou est au programme), les coûts ne pourront ainsi que baisser. Autre particularité, la technologie « open source » et modulable est donc reproductible par n’importe qui à n’importe quelle échelle. C’est donc à une nouvelle relation à l’énergie en même temps qu’à une voie du milieu de l’énergie thermique entre le solaire familial pour la cuisine et les usines high-tech de la mondialisation verte qu’invite le Solar Fire.

E. W.

Sur l’importance de l’énergie thermique, lire aussi : La question de l’énergie et le solaire thermique.

Site Solar Fire.

Cet article est paru dans Le Grand Soir, Bella Ciao, l’Etre au monde (mars 2011) et Sortir du Nucléaire (été 2011).